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Pablo Murcia: “No sabemos todavía si el virus saltó directo del murciélago al hombre”

El virólogo e investigador de la Universidad de Glasgow contó de qué se sabe hasta ahora del Covid-19, los estudios sobre su origen, cuándo podría estar la vacuna y a qué están abocados hoy en el laboratorio en el que se desarrolla.

  • ¿Cómo se está viviendo la cuarentena en Escocia?
  • Hoy el aislamiento rige para todo el mundo y la gente en general es muy respetuosa. Como en todos lados hay alguna excepción, pero se acata la distancia. Es muy preocupante a nivel poblacional porque no sabemos todavía cuándo va a pasar todo esto. 
  • ¿Cómo se hizo el informe que dice que hay menos probabilidades de tener gripe si es que ya estás resfriado?
  • En diciembre del año pasado publicamos un trabajo en el que tomamos como premisas que existen varios tipos de virus que provocan enfermedades respiratorias. Uno es el influenza, también tenés otros cuatro tipos de coronavirus humanos, el rinovirus (el del resfriado) y muchos más, pero hay once que son los más comunes. Nosotros analizamos los resultados de diagnósticos de más de 44 mil pacientes entre el 2005 y el 2013 y nuestra hipótesis era que algunos virus podían ser compatibles entre sí dentro del pulmón y otros no en lo que se llama interacción positiva y negativa. Ahí llegamos a la conclusión de que la interacción más fuerte que hay es la negativa entre la influenza y el rinovirus. Entonces, de manera anecdótica postulamos que cuando se tiene gripe no hay virus del resfriado y viceversa, aunque en sí las enfermedades tengan ciertas similitudes. 
  • ¿Qué se sabe hasta ahora del COVID-19?
  • Se sabe mucho porque en las revistas científicas están saliendo informes constantemente. Para empezar vemos que es un virus nuevo, relacionado genéticamente al murciélago, aunque no se sabe si pasó de ahí directo a la gente o si tuvo un paso previo por otro animal que facilitó el salto a las personas, lo que llamamos un huésped intermedio.

“Todavía no sabemos si el virus pasó directo del murciélago al hombre o si hubo un huésped intermedio”

  • ¿Es mucho más contagioso que otros?
  • Mucho no, pero hoy se estima que es un poco más transmisible que la gripe. Todo está en base información epidemiológica que se ha hecho sobre estudios realizados con personas que han tenido un diagnóstico confirmado de laboratorio. Esto tampoco es tan completo, porque hablamos solo de la gente que se enferma y ahí te perdés un montón más que se infecta y no es diagnosticada o que es asintomática. 
Pablo dirige un equipo de investigación en la Universidad de Glasgow (Escocia).
Pablo dirige un equipo de investigación en la Universidad de Glasgow (Escocia).
  • ¿Qué es lo que hace que un virus salte de un animal al hombre?
  • Los virus son patógenos intracelulares obligatorios, para replicarse y mantenerse en el ambiente tienen que entrar a una célula porque no pueden expandirse solos. Si las proteínas del virus y la célula son compatibles se va a poder replicar. Hay virus que son muy específicos de especie, que no pueden saltar y otros que sí pueden hacerlo. Estos coronavirus son un ejemplo, que supuestamente han pasado del murciélago al hombre, el de la gripe que pasó de aves a cerdos, caballos, perros, focas, mamíferos marinos y humanos entre otros y la Gripe A del 2009 que pasó directamente del cerdo al humano. De todas maneras, algo que no es tan conocido y que está documentado, es que nosotros les transmitimos a los cerdos muchos más virus de la gripe que ellos a nosotros. El virus intenta replicarse, después si es una persona o cualquier otra célula no va a distinguirlo.

“Las proteínas del virus deben ser compatibles con las del huésped para que pueda replicarse”

  • ¿Puede servir la utilización de personas inmunizadas para una posible vacuna contra el coronavirus?
  • Hay ciertos conceptos que hablan de que, a partir de anticuerpos neutralizantes de personas que se hayan recuperado, se busca desarrollar vacunas. No puedo dar fe de que esto sea cierto, pero tampoco me parece una locura pensarlo. 
  • ¿En qué ayuda que científicos argentinos hayan logrado secuenciar el genoma completo del coronavirus?
  • Es muy importante, porque a partir de que reconocés el genoma de un virus podés saber muchas cosas y compararlos con todos los coronavirus que se conozcan, para acercarte más a conocer de dónde vienen. Además te permite entender cómo se mueve en la gente a nivel epidemiológico por regiones y a lo largo del tiempo, por lo que podrías averiguar quién infectó a quién y hasta de dónde vino el virus al país. Sobre eso podés comenzar a tomar medidas de intervención y, si llegás a modificarlo, podés generar vacunas. 
  • ¿Cuándo podría llegar a aparecer la vacuna?
  • El problema que tienen las vacunas es que, regulatoriamente, tienen muchos pasos que requieren tiempo. Según dijo el jefe de los médicos del Reino Unido, lo más problable es que alguno de esas etapas sean un poco más flexibles para apurar el proceso. No creo que salga antes de diciembre, pero no me sorprendería que haya una mucho después que eso. 

“No creo que la vacuna esté antes de diciembre”

  • ¿Cuánto tiempo van a continuar las restricciones?
  • Mientras vos tengas población sensible al virus y siga circulando el riesgo continúa. Por eso, si lo controlás en la Argentina pero en otro lado sigue habiendo casos, en cuanto personas de ese país vengan a la Argentina está la posibilidad de que haya nuevos infectados. Debido a esto es importante lograr la vacuna, para poder llegar a la inmunidad comunitaria. 
  • ¿Y de forma interna?
  • También depende, porque hoy vemos que Santiago del Estero no tiene casos. Pero la pregunta es si no los tiene porque el virus no llegó ahí, o si es porque no están testeando lo suficiente para tener diagnóstico de laboratorio. Mientras más personas tengas estudiadas, mejor vas a poder desarrollar una estrategia. 
  • ¿Cómo es un día normal en el laboratorio?
  • Nosotros en la Universidad de Glasgow tenemos un Centro de Investigación de Virología que es uno de los más grandes del país. Hay 24 grupos de investigación, uno de los cuales soy el investigador principal. Hoy la Universidad está cerrada y en el Centro se están secuenciando muchos virus que se encuentran en los pacientes, están probando distintos compuestos para ver si tienen propiedades antivirales contra el coronavirus y caracterizado los distintos parámetros de la infección en un número de pacientes que se estudian a fondo. 

por Tomás Amerio

NdeR: Para poder profundizar en el tema, Pablo Murcia recomendó el libro “Pandemias”, del premio nobel Peter Doherty.